Cómo evitar errores comunes en visualizaciones de datos

Mar 31, 2021 en Periodismo de datos
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Visualizar datos es una tarea que ya no corresponde estrictamente a los periodistas de datos; se ha convertido en una habilidad indispensable para todos los periodistas.

Los gráficos y tablas han sido especialmente importantes en la cobertura de la pandemia de COVID-19 y han aparecido de manera destacada en las noticias.

Dada su importancia para transmitir información que podría salvar vidas durante tiempos difíciles, pasar por alto un elemento en una visualización puede inducir al error o crear pánico entre los lectores.

La BBC cometió un error así en marzo pasado, cuando publicó un gráfico para ilustrar la variación en las tasas de mortalidad por COVID-19, desglosadas por edad, estado de salud y sexo de las víctimas. Los periodistas utilizaron un gráfico de barras que, al terminar el eje x en un valor del 15%, dio a los lectores la impresión a primera vista de que todos los pacientes mayores de 80 años mueren a causa del virus.

Sin embargo, la intención era transmitir que el 15% de las personas de 80 años o más murieron de COVID-19. Un usuario de Twitter marcó el error y pidió a la BBC que modificara el gráfico para evitar un pánico indebido. El técnico de Tableau Andy Cotgreave modificó la visualización para representar mejor los datos.

 

Screenshot of misleading graph next to accurate graph
Capturas de pantalla de un gráfico de la BBC engañoso junto al gráfico modificado por Andy Cotgreave, de Tableau.

 

Cuando se hacen correctamente, las visualizaciones pueden comunicar datos complejos de forma clara y eficaz. Antes de publicar un artículo, los periodistas también pueden visualizar números para ayudar a identificar patrones y posibles coberturas, lo que en última instancia conduce a mejores análisis.

Se pueden visualizar datos para lograr los siguientes objetivos:

  1. Encontrar hechos y tendencias en conjuntos de datos.
  2. Comunicar con claridad datos complejos.
  3. Producir narraciones basadas en datos, complementando coberturas escritas o multimedia.
  4. Transmitir datos en tiempo real a medida que ocurren los eventos. Esto se ha hecho al informar sobre la pandemia de COVID-19 y las elecciones de Estados Unidos, por ejemplo.
  5. Proporcionar pronósticos y predicciones basados en datos.

Es importante destacar que los periodistas no deben obsesionarse con la estética del diseño a expensas de la representación precisa de los números en cuestión. Pueden usar diferentes tipos de visualizaciones, como mapas, histogramas y gráficos, para complementarse entre sí y brindar un panorama más completo y más historias basadas en datos en general.

Aun así, existen errores comunes que los visualizadores de datos pueden cometer, intencionalmente o no. Tales errores pueden servir una agenda política o manipular una determinada historia, por ejemplo, y desinformar por completo a los lectores.

A continuación, cómo evitarlos.

No ignores los ejes del gráfico

Ignorar la línea de base de un gráfico es un error común. Los ejes del gráfico de barras y líneas deben comenzar desde cero; de lo contrario, el gráfico puede crear confusión.

El siguiente gráfico de Fox News, que muestra infecciones por COVID-19, contiene varios elementos engañosos. El eje "y" no comienza en cero y los valores a lo largo de ese eje tampoco progresan de manera constante.

Si bien los datos pueden ser estadísticamente precisos, la forma en que se presentan transmite una comprensión inexacta de los números. El gráfico también se publicó sin referencias a la fuente de los datos.

 

Screenshot of misleading Fox News graph.
Captura de pantalla de un gráfico engañoso de Fox News.

Evita los sesgos

Los periodistas no deben elegir datos para contar las historias que les gustaría contar. Más bien, los datos deben impulsar las coberturas. Permitir que el sesgo influya en la visualización de tus datos es un error peligroso que puede afectar la información que se comunica. Por ejemplo, si los números con los que estás trabajando muestran una curva creciente en tu gráfico, esa es la historia que debe contarse.

Usa visualizaciones apropiadas

Es importante utilizar el tipo de gráfico apropiado para los datos que estás reporteando. Un gráfico circular, por ejemplo, puede mostrar datos como porcentajes de una cifra total. Los mapas, desde luego, ilustran mejor la información geográfica.

En el siguiente gráfico, los periodistas intentaron demostrar una discrepancia entre dos indicadores a lo largo del tiempo: nuevos casos de COVID-19 y pacientes dados de alta. Desafortunadamente, los gráficos de barras no son adecuados para este tipo de comparaciones y, como resultado, la visualización no logra comunicar la información de manera efectiva. Un gráfico de líneas habría sido una opción más apropiada.

 

Screenshot of inefficient bar chart design.  ​
Captura de pantalla de un diseño de gráfico de barras ineficiente.

No rompas las reglas

Los periodistas no deben infringir las normas aceptadas al visualizar datos. Por ejemplo, los lectores suelen esperar que un color oscuro refleje una mayor densidad o valor en el gráfico, en contraste con el color más claro. Ir en contra de ese tipo de normas podría inducir al error en la interpretación.

Algunos colores tienen una conexión mental directa con la audiencia. El rojo, por ejemplo, puede denotar peligro, mientras que el verde puede transmitir información más positiva.

También debes ser coherente con los símbolos, ya que cada uno tiene su propio significado. No uses un emoji que denote tristeza en relación con noticias positivas, por ejemplo.

Incluye solo los elementos visuales necesarios

Los periodistas deben evitar complementos innecesarios en sus visualizaciones. Si un elemento de tu gráfico o cuadro no ayuda a comunicar la información, solo servirá para desordenar o incluso engañar.

Cuando se hacen bien, las visualizaciones comunican con precisión y eficacia la historia basada en datos que quieres contar. Es imperativo dedicar el tiempo necesario a reunir los datos, analizarlos e identificar las historias potenciales que contienen. Visualizar los números puede reforzar tus coberturas e informar de manera más completa a sus lectores.


Amr Eleraqi es becario ICFJ Knight. Dirige un programa de capacitación y tutoría que está expandiendo las coberturas periodísticas generadas por datos en el Medio Oriente y África del Norte.

Imagen con licencia Creative Commons en Unsplash, vía Scott Graham.