Innovación y tabúes en el periodismo de salud

porMargaret Looney
Dec 8, 2011 en Temas especializados

La periodista especializada en salud Mercedes Sayagues comienza cada curso que imparte con las palabras de Martin Luther King Jr.: “De todas las formas de desigualdad, la injusticia en el cuidado de la salud es la más chocante e inhumana”.

Sayagues trabaja actualmente en Mozambique como becaria en periodismo internacional por la fundación Knight, donde entrena a periodistas en coordinación con el semanario Savana. Allí Sayagues creó una página sobre temas desatendidos por la prensa como el aborto, el cáncer cervical y la lactancia de mujeres con HIV.

En entrevista con IJNet Sayagues habló sobre los desafíos del periodismo de salud y lo que se viene en esta área.

IJNet: ¿Hay temas que sean vistos como tabú o que sean difíciles de tratar para los periodistas?

Mercedes Sayagues: Muchos. Uno de ellos es la resistencia, alimentada por el miedo y los tabúes, de entrevistar a pacientes terminales, incluso cuando el paciente quiere contar su historia. En un artículo reciente sobre el cáncer de cuello uterino, cuando el médico le dijo a una mujer en la sala de oncología que su enfermedad era terminal, el reportero y el fotógrafo la evitaban, a pesar de que ella quería decirle a otras mujeres que acudieran a un hospital en vez de perder tiempo y dinero con curanderos tradicionales.

Tengo que explicar que está bien hablar, que vamos a perder testimonios poderosos y citas si no entrevistamos a pacientes en etapas avanzadas. Le digo a los periodistas que la muerte inminente no es contagiosa. Que, en realidad, todos vivimos con la muerte inminente. La única diferencia es que el paciente terminal conoce la causa de su muerte.

Otro problema es el lenguaje (...). La gente rara vez "muere" sino que "pierde la vida". Una enfermedad se convierte en una patología y un insecto, virus o microbio (se convierte en) un agente patógeno. Simplifica, usa palabras comunes: ése es mi mantra cuando discutimos artículos.

IJNet: ¿Existe algún proyecto innovador que acerque al periodismo de salud a la comunidad?

MS: Un proyecto piloto de mensajes de texto comenzó este año con el objetivo de recordar a unas 11.000 personas bajo tratamiento de antirretrovirales que tomen su medicación y consulten a su doctor. Cerca del 13% de la población (en Mozambique) está infectada con VIH. Cerca de 200.000 comenzaron su tratamiento con antirretrovirales, pero tres de cada 10 lo abandonan, así que esos recordatorios son cruciales.

Si este programa (...) resulta exitoso va a ser expandido a nivel provincial y luego a nivel nacional. El principal obstáculo es que de los 20.000 pacientes que iban a participar de la iniciativa aproximadamente la mitad se negó a dar su número de teléfono por temor a la pérdida de confidencialidad.

IJNet: ¿Qué consejo le darías jóvenes que aspiran a trabajar como periodistas de salud?

MS: Los artículos de salud son una gran forma de tomarle el pulso a un país. La salud es un indicador de las desigualdades y la injusticia, por negligencia de los ciudadanos y la ausencia de un derecho humano básico. Los artículos de salud muestran la división entre zonas rurales y urbanas, ricos y pobres, hombres y mujeres, la capital y la periferia, públicos y privados. Un niño en el norte de Cabo Delgado es tres veces más propenso a morir antes de cumplir los cinco años que un niño en la capital. La salud es política.

Por último, los artículos de salud son sobre la gente, sobre nuestras vidas. La salud es un tema que afecta a todo el mundo, ya sea personas analfabetas o con un doctorado. La mejor manera de abordar los temas de salud es con pasión - y dedicándole tiempo para leer y hacer búsquedas en Internet. Si no investigas antecedentes y verificas los hechos vas a publicar información sin sentido o incorrecta.