Cómo desacreditar declaraciones falsas por tu cuenta

por Adi Eyal
Feb 2, 2017 en Fact-checking y verificación de noticias

En la era de la post-verdad, en la que los hechos son manipulados con frecuencia –o directamente inventados–, han surgido una amplia variedad de organizaciones de fact-checking.

Los fact-checkers usan datos, fotos, crowdsourcing y otras técnicas para verificar información. Yo sugeriría una herramienta adicional: el reductio as absurdum, es decir, asumir que una declaración es verdadera, y seguirla para ver dónde terminas. Además de desafiar falsedades, este tipo de argumentación tiene el beneficio extra de generar discusiones interesantes en reuniones y fiestas.

Un buen ejemplo es esta pieza excelente de 2016, en la que AfricaCheck examinó la tristemente célebre y ampliamente citada estadística de que "una mujer es violada en Sudáfrica cada 26 segundos”. Ese número ha estado circulando durante ya varios años, y a menudo se lo atribuye a Naciones Unidas.

Un rápido cálculo de esa cifra arroja que en Sudáfrica se producen 1,2 millones de violaciones cada año, un número increíblemente alto para un país que tiene 51 millones de personas, de acuerdo con el censo de 2011.

La investigación de AfricaCheck reveló que el Rape Crisis Center fue la fuente original de la estimación de los "26 segundos" (para ser justos, el Rape Crisis Center ha sido mal citado desde hace tiempo, ya que su cálculo original incluía la violación de hombres y mujeres). Chequeando la misma cifra, BuzzFeed realizó una impresionante investigación arqueológica en internet y encontró este torpe anuncio de 1999, en el que la actriz Charlize Theron cita la estadística y lo que implica para los hombres sudafricanos.

Así que me pareció que valía la pena probar mi habilidad para desacreditar la cifra utilizando un enfoque diferente. Antes de empezar, sin embargo, debo hacer una advertencia: Sudáfrica tiene niveles muy altos de violencia sexual. La violación es un tema sensible. Sin embargo, este post trata sobre estadísticas, y los números, por su propia naturaleza, deshumanizan a las personas. Soy consciente de que me arriesgo a parecer insensible al problema, pero mi intención es alentar el pensamiento crítico y espero demostrar cómo otros periodistas pueden usar matemáticas simples y el reductio as absurdum para desacreditar declaraciones falsas.

(Para aquellos interesados en ver el cálculo matemático que haré en mayor detalle, consulten la infografía -en inglés- al final de este artículo).

La declaración dice que una mujer es violada cada 26 segundos en Sudáfrica. Esto equivale a 2,3 violaciones por minuto, lo que nos lleva a 138 violaciones por hora, lo que da lugar a 3.323 violaciones por día. Con 365,25 días en un año, terminamos con 1.213.753 mujeres violadas en Sudáfrica anualmente.

Se trata de números seriamente altos. De acuerdo con el censo sudafricano de 2011, había 26.581.770 mujeres en el país a ese momento.

Dadas estas cifras, ¿cuál es la probabilidad de que una mujer sea violada en un determinado año? Para calcularlo, tenemos que asumir que en cualquier momento, todas las mujeres tienen la misma probabilidad de ser violadas. En otras palabras, no tenemos en cuenta el nivel de delincuencia de un área geográfica, el estatus socioeconómico, la edad o cualquier otro factor posible que pueda hacer que la violación de una mujer determinada sea más probable que la de cualquier otra.

Por lo tanto, si hay 26.581.770 mujeres en Sudáfrica, podemos calcular su probabilidad de ser violadas en un año dado dividiendo una por ese número: 0.00000376%.

Pero recuerden: estamos trabajando sobre el supuesto de que hay más de 1,2 millones de violaciones anuales. ¿Cuál es la probabilidad de que una mujer evite ser violada en el transcurso de un año? Si hacemos el cálculo, terminamos con un 4,46%. Esto es cerca de una probabilidad en 20, y es más o menos la esencia del cálculo del Rape Crisis Center.

¿Qué pasa si observamos esta situación durante un período más largo? ¿Cuál es la probabilidad de que una mujer sudafricana sea violada por lo menos una vez en 10 años? Los siguientes cálculos refieren a la situación a lo largo del tiempo:

 
Edad de una mujer sudafricanaProbabilidades que tiene de ser violada en Sudáfrica
14.46 por ciento
1036.6 por ciento
2059.8 por ciento
3074.5 por ciento
4083.9 por ciento
5089.8 por ciento
58.8393.18 por ciento


En otras palabras, en el transcurso de la vida de una mujer sudafricana promedio, hay un 93,18% de posibilidades de que sea violada. Se trata de una afirmación increíble.

Está más que claro que la violencia sexual es un problema serio en Sudáfrica, pero los "26 segundos" parecen exagerados. La razón fundamental detrás de la estimación del Rape Crisis Center es que muy pocas mujeres informan que fueron violadas. Por lo tanto, la organización estima que solo una de cada 20 lo hace. Aunque mis cálculos no han refutado sus suposiciones, arrojan cierta duda sobre la veracidad de su afirmación.

Como sabemos, las estadísticas suelen utilizarse para hacer declaraciones basadas en estimaciones. Como periodistas, no debemos aceptarlas siempre por su valor nominal. Vale la pena ser escépticos e interrogar a los números que hacen declaraciones demasiado audaces.

Tanto AfricaCheck como BuzzFeed trabajaron mucho para demostrar que la estadística de los "26 segundos" no era cierta. Yo también fui capaz de hacer más o menos lo mismo haciendo las cuentas matemáticas. Verificar hechos no siempre necesita herramientas sofisticadas: con un lápiz y un papel también se puede llegar lejos para demostrar qué puede y qué no puede resistirse al escrutinio.

Imagen con licencia Creative Commons en Flickr, vía Robert Couse-Baker. Infografía de Sam Berkhead.